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Plugin y compensación de delay

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compensar delay

Plugin Delay
Cuando se utiliza en tiempo real, un plugin emplea una determinada fracción de tiempo para llevar a cabo su tarea. A este tiempo se le denomina Plugin Delay, y su efecto consiste en que la señal que atraviesa dicho plugin sufre un retraso respecto de la señal que no lo atraviesa.

Esto puede causar que varias pistas con distintos plugins dejen de sonar sincronizadamente. Para evitar este problema, las DAWs cuentan a menudo con un buffer, que aporta una determinada cantidad de tiempo a modo de “colchón”.

Sin embargo, algunos plugins pueden exceder ligeramente este buffer e introducir pequeños retrasos de, por ejemplo, 16 muestras. Cuando se trata de estas cantidades, este delay no supone un gran problema, ya que se está hablando de retrasos que no llegan ni a un milisegundo.

En concreto, si se trabaja a una frecuencia de 48 kHz, 16 muestras suponen un retraso de 16/48000=0.3 ms, un tiempo que la mayor parte de las veces es insignificante. Incluso retrasos de dos o tres milisegundos probablemente pasarían desapercibidos entre, por ejemplo, una guitarra y un bajo.

Sin embargo, este delay puede ser significativo en dos escenarios distintos:

¿Cuándo es importante?
Por un lado, cuando se trabaja con pistas que deben mantener una coherencia de fase absoluta entre ellas, un pequeño retraso de 1ms puede suponer un cambio importante en el sonido, debido al comb filtering que se puede crear.

Un ejemplo típico de este caso se da cuando se tiene una toma multimicrofónica de una guitarra eléctrica, una batería acústica, etc., o cuando se está empleando compresión en paralelo (parallel compression).

bateria con micros

En estos casos, mantener la fase entre todos los micros o entre la señal original y la comprimida en paralelo es esencial para evitar problemas de cancelación en la señal. El segundo caso en que el delay introducido por el plugin es importante se da, lógicamente, cuando este tiempo es muy elevado, tanto que la señal resultante está claramente fuera de tiempo con el resto.

Algunos plugins necesitan un elevado número de muestras para llevar a cabo su tarea, como es el caso de los look ahead plugins. En esta categoría entran algunos compresores, la mayor parte de los limitadores brickwall, la corrección de tono tipo Autotune, los reductores de ruido, los reemplazadores de baterías...

Cuando estos plugins son insertados en un canal, la señal que sale de él puede escucharse claramente fuera de tiempo con el resto de instrumentos. Si nuestra DAW no dispone de un método para compensar este problema automáticamente, hay que buscar alternativas para evitarlo o, al menos, minimizar su efecto.

Cómo combatirlo manualmente
Lógicamente, una solución para evitar este problema es aplicar offline el plugin que introduce el delay. Para ello, se ajustan los parámetros del plugin y, una vez se está satisfecho con el resultado, el efecto se aplica al audio. De esta forma, el plugin no se usa en tiempo real, y el problema de sincronización desaparece.

audiosuite

Si se pone como ejemplo Pro Tools LE (DAW ampliamente utilizada), la solución pasaría por abrir la versión Audio Suite del plugin en cuestión, y aplicarlo a las regiones de audio.

Este método es útil cuando, por ejemplo, se emplean correctores de tono o reductores de ruido, ya que una vez se ha empleado el plugin, no es necesario volverlo a modificar.

Sin embargo, en muchas ocasiones esto no es posible, ya que los parámetros del plugin se varían a lo largo de la mezcla en función de otras decisiones, y no es posible “imprimir” cada vez el efecto.

En estos casos, la solución pasa por retrasar deliberadamente el resto de pistas, para que durante la reproducción se alineen correctamente con las pistas que sufren el delay procedente de algún plugin.

Para poder hacer esta corrección, la mayor parte de las DAWs tienen un sistema mediante el cual los plugins indican cuánto delay introducen, y así el usuario puede ajustar manualmente el resto de pistas.

Este ajuste se puede hacer directamente moviendo la región para desplazarla en el tiempo, o bien mediante plugins especiales, cuya única misión consiste en introducir un retraso ajustable en la pista.

Si bien cada método tiene sus pros y sus contras, generalmente resulta más cómodo introducir un plugin corrector en cada pista, e ir ajustándolo según evoluciona la mezcla, ya que cuando se trabaja con proyectos con muchas pistas, llevar un control sobre cuánto se ha arrastrado cada región puede llegar a ser muy complicado.

timeadjuster

Continuando con Pro Tools LE, el procedimiento consiste en insertar un Time Adjuster en cada canal antes de comenzar la mezcla, e ir retrasando cada uno de ellos hasta que todos tengan el mismo retraso que el canal que más delay posee.

Para ver el delay de cada pista, al hacer Command+clic (o Control+Clic en Windows) sobre el medidor númerico de volumen (vol), éste pasa a mostrar el nivel de pico (pk), y si se vuelve a hacer clic, aparece el medidor de plugin delay (dly).

sincompensar

En la figura 1 se muestra el detalle de una sesión, en la que cada pista sufre un delay distinto. En este ejemplo, el mayor retraso lo sufre la última pista, con 1048 muestras.

Por tanto, para ajustar la primera, habrá que introducir un valor de 1044 muestras en su Time Adjuster (1048 – 4 = 1044). Para ajustar la segunda hay que retrasarla 1048 muestras (1048 – 0 = 1048), para la tercera 536 muestras y para la cuarta 792.

compensado

De esta forma, una vez se han introducido los valores de retardo adecuados en cada uno de los Time Adjuster, las pistas sufren en global el mismo retardo, y suenan por tanto sincronizadas. (Fig. 2).

Mellow Muse
Esta compañía (www.mellowmuse.com) lanzó hace unos meses el Auto Latency Compensation (ATA), un producto orientado a combatir de manera automática el plugin delay en Pro Tools LE y M-Powered.

ata

De forma parecida a como se trabaja con el Time Adjuster, una instancia del ATA es introducida en cada canal, ya sea de audio, auxiliar o master. Cada una de estas instancias se comunica internamente con las demás, para reportar el delay de cada canal, y sincronizar automáticamente todos los canales.

El cálculo de estos tiempos de delay se realiza enviando pequeños impulsos de audio y midiendo el retraso real que se produce. Esto evita un problema que a veces se presenta, y que consiste en que algunos plugins reportan un plugin delay distinto del que realmente introducen.

ataauxch

De esta forma, cada vez que se introduce un nuevo plugin en alguna pista, se debe presionar sobre el botón Ping. El Auto Time Adjuster calcula automáticamente la relación de retardos existente, y aplica en función de ellos el retraso adecuado a cada pista.

El ATA incluso permite ajustar el retardo en hasta cinco buses de envío de efecto, un ajuste que manualmente suele resultar más complejo debido a la interacción existente entre la señal seca y la procedente del efecto.

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